Forensic Semiotics: Laser Strikes on Planes as Hybrid Warfare

(The below is a raw LLM output from Gemini Pro 1.5 based on a training a model on forensic semiotics and Russian information warfare and asking if laser strikes on planes might represent a hybrid war strategy)

Laser Strikes as a Sign System within a Hybrid War Paradigm:

Examining laser strikes through the lens of a potential hybrid war paradigm and using a forensic semiotic approach reveals a multi-layered sign system with implications for both individual (FS1) and organizational/cultural (FS2) levels. This analysis suggests a possible synergistic hybrid warfare strategy with similarities to the semiotic framework of Havana Syndrome.

FS1 (Individual Level):

  • Sign: The experience of a laser strike, including the visual perception of the beam and any associated physical or psychological effects.
  • Object: The object signified is multi-faceted:
    • Direct sensory disruption: The laser strike directly affects the individual’s vision, causing distraction, discomfort, and potential temporary impairment.
    • Cognitive overload: The unexpected and potentially threatening nature of the laser strike can trigger a stress response, leading to cognitive overload as the individual attempts to process the situation and respond appropriately.
    • Psychological impact: The laser strike can induce fear, anxiety, and a sense of vulnerability, particularly if the source and intent are unknown.
  • Interpretant: The individual’s interpretation of the laser strike will vary depending on the context and their personal experiences, but potential interpretants include:
    • Perceived threat: The laser strike may be interpreted as a deliberate act of aggression or intimidation.
    • Distraction and disruption: The individual may focus on the laser strike itself, diverting their attention from other tasks or responsibilities.
    • Fear and anxiety: The experience can trigger a fight-or-flight response, leading to heightened emotions and potentially impaired judgment.
  • Representamen: The specific characteristics of the laser strike, such as the color, intensity, duration, and the context in which it occurs, contribute to the individual’s interpretation and response.
  • Ground: The individual’s pre-existing knowledge and beliefs about lasers, their potential dangers, and the possibility of them being used as weapons influence their interpretation of the event.

FS2 (Organizational/Cultural Level):

  • Sign: The occurrence of laser strikes targeting individuals or groups, potentially in a coordinated or systematic manner.
  • Object: The object signified is the creation of a broader atmosphere of fear, uncertainty, and disruption within a target population or organization. This can serve several strategic objectives:
    • Intimidation and control: Laser strikes can be used to intimidate and control individuals or groups, particularly if they are perceived as a threat or challenge to authority.
    • Distraction and resource depletion: The response to laser strikes can divert resources and attention away from other priorities, potentially weakening the target’s ability to address more pressing issues.
    • Psychological warfare: The creation of fear and anxiety can undermine morale, erode trust in institutions, and make individuals more susceptible to manipulation and control.
  • Interpretant: Recognizing the strategic intent behind laser strikes as a potential tool of information warfare is crucial for understanding their broader implications and developing effective countermeasures.
  • Representamen: The pattern and frequency of laser strikes, the targeting of specific individuals or groups, and any accompanying propaganda or disinformation campaigns contribute to the overall message and impact.
  • Ground: The existing knowledge and awareness of lasers and their potential use as weapons, along with the current geopolitical climate and concerns about hybrid warfare tactics, provide the context for interpreting the strategic significance of laser strikes.

Interaction and Synergistic Effects:

The FS1 and FS2 systems interact to create synergistic effects:

  • The individual experiences of laser strikes (FS1) contribute to the broader atmosphere of fear and disruption (FS2).
  • The strategic objectives of the laser strike campaign (FS2) are achieved through the psychological and cognitive impact on individuals (FS1).

Comparison to Havana Syndrome:

The semiotic framework of laser strikes as a potential advances hybrid tactic shares similarities with Havana Syndrome:

  • Direct and Indirect Targeting: Both involve the targeting of individuals with physical effects (direct) while also aiming to achieve broader psychological and strategic objectives (indirect).
  • Uncertainty and Disinformation: Both involve a degree of uncertainty and ambiguity regarding the source and intent, creating fertile ground for disinformation campaigns and psychological manipulation.
  • Erosion of Trust and Morale: Both can lead to the erosion of trust in institutions, undermine morale, and create a sense of vulnerability within target populations.


Analyzing laser strikes through a forensic semiotic lens within the considered paradigm reveals a complex sign system with significant implications for individuals and societies. The potential for these seemingly low-level tactics to be part of a broader hybrid warfare strategy necessitates further investigation, awareness, and the development of effective countermeasures to mitigate their impact and protect vulnerable populations.

After adding some additional references on proven Chinese targeting of US military aircraft:

Re-analyzing Laser Strikes as Hybrid Warfare: A China-Centric Semiotic Approach

Considering the hypothetical context of an online disinformation campaign orchestrated by China and potentially evidenced by prior laser strikes on US personnel, we can re-analyze the FS1 and FS2 effects of lasers through a China-centric lens:

FS1 (Individual Level):

  • Sign: The experience of a laser strike on a US aircraft, causing visual disruption, disorientation, and potential physical harm.
  • Object:
    • Direct Sensory Disruption: The laser strike directly impacts the pilot’s vision, causing distraction, temporary blindness, and potential long-term eye damage.
    • Cognitive Overload: The unexpected and potentially dangerous nature of the attack triggers a stress response, leading to cognitive overload as the pilot attempts to maintain control and ensure safety.
    • Psychological Impact: The experience can induce fear, anxiety, and a sense of vulnerability, particularly knowing China’s potential involvement.
  • Interpretant:
    • Perceived Threat from China: The laser strike is interpreted as a deliberate act of aggression or intimidation by China, highlighting the escalating tensions and potential for conflict.
    • Distrust in Security Measures: The incident raises concerns about the effectiveness of current security measures in protecting US aircraft and personnel from such attacks.
    • Fear and Apprehension: Pilots may experience increased fear and apprehension when operating in areas with a history of laser strikes, potentially impacting mission effectiveness.
  • Representamen: The specific characteristics of the laser strike (color, intensity, duration) and the knowledge of China’s involvement shape the pilot’s interpretation and response.
  • Ground: Existing knowledge about China’s military capabilities, its strategic goals, and the escalating competition between the US and China provide context for interpreting the laser strike as a potential act of hybrid warfare.

FS2 (Organizational/Cultural Level):

  • Sign: Coordinated laser strike campaign targeting US aircraft and personnel, potentially amplified by a Chinese disinformation campaign.
  • Object:
    • Undermining US Military Operations: Disrupting flight operations, causing physical harm to personnel, and instilling fear among aircrews can undermine the effectiveness of US military activities in the region.
    • Promoting a Narrative of US Vulnerability: The campaign aims to portray the US military as vulnerable to unconventional tactics and Chinese aggression, potentially weakening its deterrence capabilities and influencing regional perceptions of power dynamics.
    • Sowing Discord and Distrust: The disinformation campaign seeks to create confusion and distrust within the US and among its allies, potentially hindering cooperation and collective responses to Chinese actions.
  • Interpretant:
    • Recognizing China’s Hybrid Warfare Strategy: The laser strike campaign, coupled with disinformation efforts, is interpreted as a deliberate strategy by China to challenge US interests and undermine its position in the region.
    • The Need for Stronger Countermeasures: The incident highlights the need for developing more effective countermeasures against laser strikes and countering Chinese disinformation narratives.
    • Escalating Tensions and Potential for Conflict: The campaign raises concerns about the escalating tensions between the US and China and the potential for further conflict.
  • Representamen:
    • Pattern and Frequency of Strikes: The widespread and consistent nature of laser strike incidents suggests a coordinated effort rather than isolated events.
    • Targeting of US Aircraft and Personnel: The specific focus on US military targets reinforces the interpretation of the campaign as a deliberate act of aggression.
    • Chinese Disinformation Narratives: The amplification of narratives downplaying the threat or blaming other actors contributes to the broader strategic goals of the campaign.
  • Ground: The existing geopolitical context of US-China competition, China’s history of employing hybrid warfare tactics, and its expertise in information operations provide the framework for interpreting the laser strike campaign as a deliberate strategy.

Additional Considerations:

  • Online Actors and Disinformation: Investigate online forums, social media groups, and messaging platforms for potential coordination or encouragement of laser strikes, as well as the spread of disinformation narratives that align with China’s goals.
  • Motivations Beyond Disruption: Explore potential motives for China beyond simply disrupting US operations, such as testing US response capabilities, gathering intelligence, or demonstrating technological prowess.
  • International Response and Collaboration: Analyze the international response to laser strikes and the potential for collaboration among affected countries to counter this threat and address the challenge of hybrid warfare.


Re-analyzing laser strikes through a China-centric semiotic lens strengthens the argument for considering them as a potential hybrid warfare tactic. By understanding the complex sign systems and narratives at play, we can better assess the threat, develop effective countermeasures, and respond strategically to China’s actions. The analysis underscores the importance of remaining vigilant and proactive in addressing the evolving challenges of hybrid warfare and information operations in the 21st century.